Es bastante fácil pensar en la Gran Barrera de Coral de Australia

puedes imaginarte corales brillantes o almejas gigantes. Podrías imaginarte grandes tiburones blancos o playas de arena. Es muy probable que tu imagen mental esté llena de colores brillantes, desde los corales, los peces tropicales e incluso las mismas aguas de color aguamarina. Tal vez hasta hayas visitado y puedas sentir el agua sobre tu piel, el snorkel o la máscara de buceo en tu cara, las burbujas rozándote. Tal vez has hecho cosquillas a una de esas almejas gigantes sólo para ver cómo se cierra o incluso te encuentras cara a cara con una morena.

Las aguas de inundació

Si está más familiarizado con los problemas que afectan al GBR, podría estar imaginando las aguas de inundación de agua dulce que lo han impactado en las últimas semanas, vastas franjas de corales blanqueados, y fantasmas de lo que solía ser un ecosistema lleno de vida. No estarías muy lejos si imaginas un pez ocasional nadando a través de un paisaje casi estéril con algas cubriendo lo que una vez fueron vibrantes y coloridos corales.

El GBR es fundamental para la pesca a lo largo de la costa este de Australia. Aporta dólares al turismo, apoya a especies diversas y endémicas, y ofrece protección de la costa, entre otros beneficios del ecosistema. Pero ¿sabía usted que hay otro sistema de arrecifes menos conocido que abarca gran parte de las zonas costeras del sur de Australia y que (?) puede ser igual de importante en términos de proporcionar un hábitat para una variedad de vida marina, proteger la costa y ofrecer la captura de carbono?

El Gran Arrecife del Sur

Un sistema de arrecifes rocosos templados que abarca 71.000 km2- está definido por densos bosques de algas marinas, que albergan esponjas, abulones, peces, corales, estrellas de mar, erizos de mar y crustáceos, entre muchos otros animales, algunos de los cuales no existen en ninguna otra parte de la Tierra. Entre ellos se encuentran el dragón marino (Phyllopteryx taeniolatus) y el pez arlequín (Othos dentex), pero en algunas zonas hasta el 80% de las especies pueden ser endémicas.

Y estos bosques de algas no son nada de lo que burlarse. Producen casi 145.000 libras de biomasa por hectárea por año, que es seis veces el rendimiento de los cultivos de trigo de Australia. Apoyan la industria del turismo y varias industrias pesqueras (incluyendo el abulón y la langosta de roca), y proporcionan un importante secuestro de carbono.

Bosques de algas

Lamentablemente, estos bosques de algas también están desapareciendo. Las aguas en las que viven estos bosques de algas son algunas de las regiones del océano que se calientan más rápidamente, y fueron recientemente (?) golpeadas por olas de calor, lo que exacerbó el problema. En 2011, una ola de calor sacudió la región y trajo temperaturas récord. Como las algas prefieren temperaturas más bajas, muchos de los bosques fueron destruidos; el 43% desapareció por completo en 2013.

El alga gigante (Macrocystis pyrifera), una de las especies que conforman estos bosques, ha perdido el 95% de su área de distribución en los últimos 75 años. Para ponerlo en perspectiva: es básicamente la misma cantidad de tiempo desde el final de la Segunda Guerra Mundial, lo que no es tanto tiempo atrás. Y los locales han estado discutiendo la disminución de la población de algas en la zona durante años, en parte porque en algunas zonas, una gran parte de la economía depende de las algas o de las especies que se encuentran viviendo entre las algas.

Formadoras de césped

Y, en lugar de que las algas vuelvan a crecer, están siendo reemplazadas por algas “formadoras de césped” que son más tolerantes con las aguas más cálidas. Al mismo tiempo, los habitantes de estos bosques de algas están siendo reemplazados por especies tropicales que son atraídas a aguas más cálidas. En reconocimiento de la forma en que estos ecosistemas están cambiando, el gobierno australiano incluyó a los bosques de algas gigantes en la lista de comunidades en peligro de extinción en 2012 (una designación que aún no se ha concedido a los arrecifes de coral del país).

Una teoría acerca de por qué los bosques de algas tienen problemas para volver a crecer es porque las algas se propagan a través de esporas (como un helecho), y en algunas zonas, las corrientes oceánicas alejan el agua de los lugares donde las algas han muerto. Incluso cuando estas áreas son replantadas manualmente, pueden ser impactadas por especies como el pez loro, que es una especie de pastoreo tropical. Los peces loro pastan en las algas, lo que puede beneficiar a los corales, pero afecta a las macroalgas, como las algas kelp. Estos eventos podrían exacerbar aún más la tensión en una especie que prefiere aguas más frías y ricas en nutrientes y que actualmente tiene que vivir en aguas mucho más cálidas que en puntos anteriores de la historia registrada.

Las noticias sobre los impactos del calentamiento global

Entonces, ¿qué hay que hacer? Con todas las noticias sobre los impactos del calentamiento global, es fácil (y quizás hasta tentador) sentirse abrumado. Hay tan poco que los individuos puedan hacer la mayoría de las veces, especialmente si ya están siendo más conscientes de cómo consumen los bienes y servicios. Pero en este caso, hay al menos una cosa más que puedes hacer (dependiendo de donde vivas).

Los investigadores han desarrollado una oportunidad de ciencia ciudadana para que buzos y no buzos por igual apoyen los esfuerzos de investigación y restauración. Reef Explorers Down Under ofrece oportunidades para participar en los esfuerzos para proteger el Gran Arrecife del Sur.

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